Claude Ponti : "Le dessin m'a sauvé."

Claude Ponti : "Le dessin m'a sauvé."

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On reconnaît ses albums jeunesse d’un seul coup d’œil, son univers si singulier, ses poussins malicieux, ses créatures sorties de nulle part… Depuis 1986 et son premier album, dessiné pour honorer la naissance de sa fille, Claude Ponti, auteur de littérature jeunesse, illustrateur et inventeur de mots, a créé un monde onirique et foisonnant, truffé de trouvailles lexicales. Rencontre.

Etes-vous né un crayon à la main ?

Pas tout à fait mais presque… J’ai commencé très tôt dans ma vie à dessiner des poussins… Et de la main gauche… Un don des fées à ma naissance, qui m’a littéralement sauvé. Cadet d’une fratrie de trois garçons, j’ai eu une enfance difficile. À 3 ans, mon père et ma mère m’ont mis en pension chez une tante qui avait fait une fausse couche : j’étais l’enfant de remplacement. Quand je suis rentré chez mes parents 18 mois plus tard, j’avais un nouveau petit frère et je n’ai pas reconnu le grand… Entre 6 et 7 ans, j’ai été violé par mon grand-père jusqu'à ma sixième. J’ai ensuite tout oublié - ma méthode de survie - jusqu’à 20 ans. Je n’ai pas pu en parler pendant des années. Ce qui est pénible, c'est la famille qui ne vous croit pas, ma mère en tête, parce que c'était son père. Elle était très dure... Même si la blessure demeure, je vais mieux et j’en parle ouvertement. Avec le temps, on surmonte quand même les choses...

Notamment grâce au dessin ?

Oui, c’est un fait, je dessinais tout le temps. Ma soupape. Après des années de petite enfance à Lunéville, 25 000 habitants, ma famille a déménagé dans les Vosges, à la campagne. J’avais 8-10 ans. Un autre paradis ! Dans le village où j’habitais, il y avait deux fermiers, leurs vaches et leurs chevaux… Je passais beaucoup de temps dans la nature, les champs, les bois, ou encore en haut des arbres. C’est magique, un arbre ! Rien de tel pour lire seul, tranquille et dans son coin. Contemplatif, j’observais tout. La nature est si belle. Et quand on la fréquente, on a des rapports directs à plein de choses tellement étranges…
Mes années de maternelle dans une école expérimentale mixte, avec une maîtresse formée aux méthodes de Germaine Tortel, une pédagogue géniale, font été d’autres très beaux moments. Nous étions quinze dans la classe.   On nous laissait peindre et dessiner avec les mains sur de grands rouleaux de papier accrochés aux murs… Très présent, le mari de notre instit’ nous proposait des spectacles de marionnettes, des séances de cinéma le jeudi, du basket… Toute cette ouverture et ce foisonnement d’ateliers m’ont énormément aidé dans ma construction et mon rapport aux autres. Du coup, je me suis dit que personne ne m’empêcherait d’être ce que je voulais être. J’avais décidé que je serais peintre. Je suis devenu illustrateur pour enfants.

Comment ?

J’ai trouvé ma place dans cet univers à 37 ans, après avoir évolué dans le monde de la peinture, des galeries, de la direction artistique et du dessin de presse. Je souhaitais faire un cadeau de naissance original à ma fille Adèle, qui venait de naître. Alors, je lui ai dessiné un imagier de mon cru qui lui présentait le monde, "L’album d’Adèle". Mon premier album. J’ai rencontré dans la foulée Geneviève Brisac, éditrice chez Gallimard, pour lui présenter mes planches. L’album lui a plu, elle l’a aussitôt publié et je l’ai suivie à L’École des Loisirs, tout en continuant à raconter plein d’histoires à ma fille… Une nouvelle vie commençait !

Vos livres naissent comment ?

Je publie en général un album par an. Avec des formats qui changent : grands ou petits, larges ou étroits… Mes histoires sont comme des contes, nourries des thématiques qui m’habitent, de mes ressentis du moment, de mes interrogations… Un univers foisonnant de monstres et d’animaux bizarres, avec des personnages cachés ou délirants… Des mondes qui n’existent pas forcément dans la vraie vie, mais qu’importe. C’est une description du réel à ma manière… Quand je démarre un nouvel album, je laisse venir. J’accepte que des mondes et des personnages sortent de ma tête. L’idée germe, elle se développe, et étonnamment, l’histoire se construit. Je monte ensuite un chemin de fer, en découpant des petits rectangles de dessin que je remets dans l’ordre. Et c’est seulement à cette étape que j’écris le texte définitif sous les images. Un autre exercice passionnant mais difficile, vu le peu de place… Mes petits lecteurs m’accompagnent en pensée tout au long du processus.

Vous semblez vous amuser beaucoup en écrivant ?

C’est certain ! Je m’amuse et je ris souvent seul dans mon coin. Et plus le sujet est grave, plus je ris…  Sans doute la manière que j’ai trouvée de ne pas me laisser faire. Quand on est un peu différent, on a tendance à faire des blagues douces amères pour compenser. Comme un mode de survie…
Quant aux mots, étant par nature un peu dyslexique, j’ai toujours entendu des choses de travers. Des jeux de mots, j’en fais à longueur de temps… et sans le faire exprès ! J’adore ces subtilités de langue. J’imagine aussi des nouveaux mots en m’inspirant de mots inventés ou mal prononcés par les enfants, d’autant plus quand je les vois suivre et s’impliquer lorsqu’ils lisent. Même si des choses leur échappent, ils se régalent !

Au fond, qu'est-ce qui vous anime dans votre métier ?

Lorsque j’écris ou que je dessine, je vois en permanence des enfants en train de se construire. La vie est parfois difficile et ils le savent bien. C’est pour cela qu’en les embarquant dans mes épopées - même si les aventures se terminent bien - j’aime qu’ils se confrontent aussi au deuil ou à la perte, avec d’affreux monstres qui surgissent en chemin ou des grandes personnes pas vraiment dignes de confiance. Sans doute à cause de mon histoire, je refuse de leur cacher la réalité parfois cruelle de la vie. Pour leur montrer qu’ils peuvent y arriver eux aussi. Bref, je crois qu’avec mes albums, je les aide à grandir. Mais ils me le rendent bien ! Certains m’ont même dit que je leur avais sauvé la vie…

Bio express et albums marquants

Bio express

1948 : naissance à  Lunéville (Lorraine)
1967 : bac
1968-1984 : dessinateur de presse à L’Express
1980-1982 : directeur artistique à L’Imagerie d’Épinal
1985 : naissance de sa fille Adèle
1986 : L’album d’Adèle chez Gallimard
2006 : Grand prix spécial Sorcières pour l’ensemble de son œuvre

Sélection d'albums parus à l’École des Loisirs

  • Pétronille et ses 120 petits (1990)
  • Okilélé (1993)
  • Ma vallée (1998)
  • Le doudou méchant (2000)
  • La revanche de Lili Prune (2003)
  • Mille secrets de poussins (2005)
  • Mô-Namour (2011)
  • Le fleuve (2018)
La fondation Apprentis d’Auteuil agit depuis 150 ans pour former et éduquer la jeunesse en difficulté. Avec plus de 80 formations, nous aidons les jeunes en difficulté à s’insérer dans la société tout en accompagnant les familles dans leur rôle éducatif. Nous agissons au plus près des familles avec des structures d’accueil pour enfants ou adolescents en difficultés confiés par les parents ou l’aide sociale à l’enfance. Nous proposons des accompagnements avec ou sans internat. 5 000 collaborateurs aident chaque jour à la prise en charge des jeunes en difficultés et à lutter contre l’échec scolaire. Ils contribuent à leur construire un projet de vie avec un parcours personnalisé. Ce soutien aux jeunes en difficulté et aux enfants déscolarisés permet de découvrir le potentiel et le talent de chacun d’entre eux. Pour soutenir notre association d’aide à l’enfance – n’hésitez pas à faire un don à notre fondation. Apprentis d’auteuil – fondation protection de l’enfance.